Ram Jam. “Black Betty”

Ram Jam es el nombre de una banda estadounidense de blues-rock y hard rock, creada en 1977 alrededor del guitarrista Bill Barlett; tan sólo gabaron un par de discos de estudio: “Ram Jam” (1977) y “Portrait of the Artist as a Young Ram” (1978). Son recordados en la historia del rock por el tema “Black Betty”, una canción tradicional que cantaban los esclavos afroamericanos en los campos de trabajo; aunque su origen es remoto, fue grabada en la década de 1930 por algunos músicos como James “Iron Head” Baker (1933) o Ledbelly (1939) y, posteriormente, por el musicólogo Alan Lomax (1964), por Koertner, Ray & Glover (1964), por Manfred Mann (1968), por Dino Valenti (1969) o por nuestros protagonistas de hoy, Ram Jam, en 1977. Después se siguieron haciendo versiones (Nick Cave & The Bad Seeds, Mina, Tom Jones, Spiderbait, Meat Loaf, etc.), aunque el sonido hardrockero que consiguieron los Ram Jam, con ese riff de guitarra y ese estribillo tan pegadizo, ha quedado grabado en la memoria de los aficionados a la música. La letra de la canción ha sido siempre una incógnita, a pesar de los estudios realizados por antropólogos musicales y especialistas en tradiciones populares; de hecho, cuando el tema fue lanzado al mercado por Ram Jam, tuvo bastantes problemas con las asociaciones y grupos anti-racistas, al considerar que ofendía a las mujeres negras. Sin embargo, “Black Betty” parece significar otra cosa bien diferente o, siendo más preciso, tiene diferentes interpretaciones en función de cada estudioso involucrado en esta investigación; algunos afirman que “Black Betty” es el nombre que recibía el mosquetón británico en el siglo XVIII y el “bam-ba-lam” de la letra se refería al sonido de los disparos; otros piensan que era el término que habitualmente se usaba (en los siglos XVIII y XIX) para referirse a una botella de whisky o de licor; hay quien cree que era el látigo que se empleaba en algunas cárceles o en el transporte de esclavos; incluso hay testimonios que identifican a “Black Betty” con el vagón o carreta con el que se trasladaba a los esclavos de un lugar a otro. Como curiosidad, os diré que el patinador español Javier Fernández López, dos veces campeón del Mundo y seis de Europa, recurrió a este tema para alguno de sus ejercicios durante la temporada  2014-2015, cuando fue campeón de Europa y del Mundo (aquí lo podéis ver en acción).

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Autor: Raúl

Me llamo Raúl Rodríguez, me dedico a la docencia universitaria y a la investigación en el ámbito de la Historia de la Ciencia, actividades que forman parte de mi vida desde que acabé la carrera, allá por 1986. Sin embargo, la música está conmigo desde mucho antes, desde mi infancia y primera adolescencia, y ha sido siempre una leal compañera. Decidí abrir un blog de canciones con el propósito de encauzar mis inquietudes musicales a través de un canal que pudiera ser sintonizado por otras personas con intereses similares y que, además, sirviera como foro de opinión para todos aquellos que quisieran compartir su pasión por la música. Decidí llamar a este espacio "La Guitarra de las Musas", en honor de las diosas griegas de las Ciencias y las Artes, especialmente de la Poesía y la Música. Quiero pensar que si hubieran tenido guitarras –y baterías, bajos, teclados y demás instrumentos de nuestro tiempo- hubieran sonado como la música propuesta en este blog. En este espacio, el rock en casi todas sus vertientes será el protagonista pero, también, otros estilos como el blues, el jazz, el pop, el soul y las melodías más pegadas a nuestra cultura: cantautores, canción melódica, boleros, corridos mexicanos, tangos, rumbas e, incluso, copla. Por favor, que nadie se enfade conmigo si no encuentra aquí la música que le gusta; la selección de los temas y los comentarios realizados responden, únicamente, a mis intereses particulares que, como bien puede verse, están un poco anticuados. Todos aquellos que busquen música actual no la encontrarán en este sitio.

31 comentarios en “Ram Jam. “Black Betty””

  1. Me interesa mucho eso de las maneras de interpretar, de los distintos significados de las palabras, los sonidos, según quién o cómo se oiga. Me ha gustado mucho leer esto y el vídeo de patinaje también. Muchas gracias por esta labor divulgativa
    🙌👏🙏

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    1. Me imagino que ahí debe estar también el origen de las diferentes lenguas que tienen un mismo tronco común, según cómo se oía así se decía; el caso de las lenguas romances, creadas a partir del latín vulgar, podría ser un ejemplo. Ese vídeo está fenomenal, al principio el comentarista deportivo alude a la canción: “Black Betty” ¡Gracias a ti por tu fiel seguimiento! Saludos.

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  2. Rama Lama Ding Dong… que no, que es broma. Buenísimo el tema y el sonido de este grupo. Pues ni idea de su existencia. Muy interesante la historia, desde luego el tema de la esclavitud y toda la génesis de los Estados Unidos es un filón de historias fascinantes. Me ha interesado escuchar a Nick Cave. Mucha fuerza en su interpretación, casi a capella y sin instrumentos

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    1. Jajaja, también podría ser … No puede decirse que fuera un grupo con mucho recorrido, de hecho poca gente lo conoce por el nombre, eso sí hicieron suya esta canción. La versión de Nick Cave es totalmente experimental, a mí me parece como un poco africana, sobre todo cuando entran las percusiones, en cualquier caso muy original. Saludos.

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  3. Conocía esta canción y me gusta mucho, pero algunas versiones me han encantado. La primera, la más antigua, me ha puesto los pelos de punta.
    Muy interesante eso de que haya diferentes interpretaciones, aunque es una pena no saber cuál es la cierta.
    Tenía vista esa actuación de Javier Fernández López, pero la he vuelto a ver, es impresionante.
    Buen fin de semana, por aquí empezamos hoy las fiestas :). Un abrazo

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    1. Sí que impresiona, el vídeo dice que fue grabada en la prisión de Texas. La ventaja de que haya diferentes interpretaciones de la letra es que también pueden hacerse versiones diferentes, lo cual enriquece la canción e incrementa su leyenda ¡Qué bien, de fiestas! Que lo pases muy bien. Un abrazo.

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  4. Yo también conocía la canción pero no al grupo ni la historia del tema.
    Muy interesante todo lo que nos cuentas hoy.
    El patinador me encanta, es un fenómeno de la naturaleza.
    ¡Buen fin de semana!

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    1. Esa es la sensación que tenía cuando preparaba la entrada; pensé que la canción la conocería todo el mundo, pero nadie se acordaría de la banda y, menos aún, de su confuso significado. Un crack, Javier Fernández, hace poco (unos meses) volvió a ganar otro campeonato de Europa. Buen fin de semana.

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  5. Encontrar esta entrada fue una agradable sorpresa. Siempre me ha gustado esta canción en la versión de Ram Jam, claro. Conocía un poco de la historia que cuentas, pero no del largo listado de artistas que han grabado su propia versión, creo que sólo recordaba la de Ledbelly. Como nota curiosa debo decirte que mi hijo, que apenas tiene 5 años, ama la versión de Ram Jam, la conoció cuando sólo tenía 4 un día que le estaba mostrando diferentes canciones. No recuerdo qué fue lo que le llamó la atención de inicio, pero fue amor a primera escucha. No está de más decir que ya tiene un gusto por temas seleccionados de hard rock y heavy metal, como Iron Man de Black Sabbath, Smoke on the Water de Deep Purple, We Will Rock You de Queen y Back in Black de AC/DC. Eso sí, ponle a Cantajuego, Pica Pica o la música de Junior Express y también lo verás feliz!

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    1. Ledbelly siempre está ahí, ya hemos recurrido a él varias veces, sobre todo cuando la canción se remonta muy atrás en el tiempo. Siempre es un gustazo que los chavales se acerquen al rock, algo que en principio les parecerá algo anticuado, sobre todo a los “hiphoperos” y “regaetoneros”, que me imagino que deben ser la mayoría. ¡Sigue así! Que un chaval viva rodeado de música es importante y más aún si es rock, jajaja; cuando yo era pequeño lo que se escuchaba en mi casa era copla, no era lo que entonces me gustaba pero lo prefiero a una casa sin música. Buen fin de semana.

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      1. Cuando crecí, muchas veces escuché a Camilo Sesto en casa. La verdad, prefiero el silencio a su música. Y sí, la cantidad de gente que escucha reguetón aquí es desmoralizante. Espero que al igual que a la música disco (que sí era música), también le llegue su día final. ¡Saludos!

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        1. No es sacrilegio, Camilo Sesto no es mal cantante, pero el género musical que interpreta es diametralmente opuesto a mis gustos. Eso sí, lo prefiero al reguetón o la música de banda. Y si te vas a Jesucristo Superstar, también saldría a la luz Alice Cooper, entre muchos otros.

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    1. Cortita, contundente y con un vídeo que me pareció muy interesante, en el que se puede ver en acción a los músicos. Al principio pensé en hacer una entrada clásica de versiones, con tres elegidas y todo eso, pero al final llegué a la misma conclusión que tú: ésta es insuperable. Sí es que es verdad que tienen un aire a Grand Funk Railroad, un poco primitivos y toscos, y muy directos. Buen fin de semana.

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  6. ¡Gracias, Raúl, por esta aportación! Hoy, día de los ángeles custodios, no he podido dejar de compartirla con mis seres más queridos, aunque no sean Migueles, Rafaeles ni Gabrieles.

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  7. No conocía la banda y es de esas que me la apunto para escucharme los dos discos que sacaron. La canción la conocía, pero no me había preguntado nunca quiénes eran los intérpretes: me gusta más el sonido de ellos (en efecto a mí también me recuerdan a Gran Funk), que la canción en sí… Y en cuanto a las letras, pues ya lo hemos dicho en más de una ocasión: de lo que escriben los músicos a lo que el público acabamos entendiendo, va un trecho jajjaja
    Un abrazo!!!

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    1. En este caso es fácil ponerse al día con esta banda, no tienen precisamente una discografía mastodóntica. En cuanto a la letra, imagínate una canción de éstas, populares, que se suelen transmitir de boca a boca, y encima llena de códigos esclavistas, como para adivinar lo que querían decir … Un abrazo.

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