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Norman Greenbaum / Doctor and the Medics / The Kentucky Headhunters. “Spirit in the Sky”

Norman Greenbaum es un norteamericano de Massachusetts que vive en Petaluma (California), promoviendo conciertos y alejado de los escenarios y la fama. Aunque grabó algunos discos a finales de los sesenta y principios de los setenta, es conocido en el mundo de la música por su éxito “Spirit in the Sky”, compuesto por él y publicado en 1969 como single y, poco después, como parte de su primer álbum, titulado igual que la canción. Nació en el seno de una familia judeoamericana y fue educado como tal, por lo que resulta paradójico que “Spirit in the Sky” esté considerado como un himno religioso cristiano debido a su letra, en la que se habla de Jesús y del Cielo como lugar a donde ir después de morir. El propio Norman Greenbaum ha reconocido que, en realidad, se inspiró en las películas del oeste, en aquellos héroes que morían con las botas puestas, y en algunos cantantes de country, como Dolly Parton o Porter Wagoner, cantando canciones de temática religiosa en la televisión; nunca pensó en componer una canción de plegaria o alabanza cristiana: “he utilizado el elemento cristiano porque tenía que utilizar algo y porque estaba ahí, pero lo más importante no es la parte en la que se menciona a Jesús, sino la propia historia del espíritu que se marcha para el cielo. Es bastante divertido: yo también quería morir con mis botas puestas”. Lo más reconocible de “Spirit in the Sky”, su verdadera seña de identidad, es ese riff inicial de guitarra, entre psicodélico y hardrockero, con el que consiguió cautivar a los aficionados al rock. Sin embargo, no parece que sea totalmente original; apenas un año antes Canned Heat cerraban su excelente “Boogie with Canned Heat” con un tema (“Fried Hockey Boogie“), compuesto por el bajista Larry Taylor, que recuerda bastante al que hoy nos ocupa. Incluso podría pensarse en una influencia anterior en lo que a este riff se refiere, la del tema “Boogie Chillen #2“, grabado por John Lee Hooker en 1950. Y si queremos seguir viendo parecidos razonables, ahí tenéis, sin ir más lejos, uno de los temas más conocidos de ZZ Top, “La Grange“, publicado en 1973; incluso “Shake Your Hips“, de los Rolling Stones, también posterior a “Spirit in the Sky”. Para la segunda versión os propongo a la banda de glam-rock Doctor and the Medics, que incluyeron este tema en su álbum “Laughing at the Pieces” (1986); y para la tercera a los Kentucky Headhunters, grupo de rock sureño que versionó esta canción para su segundo álbum de estudio (“Electric Barnyard”, 1991). No obstante, si queréis escuchar otras versiones, aquí tenéis las debidas a Bauhaus (rock gótico, post punk), Nina Hagen (punk, new wave), Larry Norman (rock cristiano), Elton John (melódico) o las más poperas de Dorothy Morrison, Gareth Gates o Kim Wilde.

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15 comentarios en “Norman Greenbaum / Doctor and the Medics / The Kentucky Headhunters. “Spirit in the Sky”

  1. Es curioso como algunas canciones tienen en su letra un componente religioso cuando por el estilo no esperarías que así fuera. Por ejemplo se me ocurre otro caso fuera del rock, el de Mrs. Robinson de Simon and Garfunkel que aparece en El graduado como tema central y el argumento notiene nada que ver con la religión.

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    • Otro de los temas muy utilizados en los cánticos católicos es el “Blowin in the Wind”, de Bob Dylan; creo que lo titularon “Saber que vendrás, saber que estarás” … Saludos.

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  2. Cuando he leído el título de la entrada, estaba casi seguro de que sabía la canción a la que te referías, cuando la he escuchado lo he confirmado: es de esas canciones (de esos riffs) que reconozco perfectamente, pero que no hubiera sabido, hasta ahora, a quien atribuir… Pues ya está: para mí, duda resuelta!!!
    Me ha gustado bastante la versión de los Kentucky Headhunters, pero la original es muy chula.
    Un abrazo!!!

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    • Es un riff muy conocido, de hecho está presente en muchas canciones más, como comento en la entrada, tanto anteriores como posteriores a este tema de Norman Greenbaum. Los The Kentucky Headhunters son una banda muy interesante, con una trayectoria larga aunque, curiosamente, no tienen muchos discos, por lo menos teniendo en cuenta que empezaron en los años sesenta, aunque creo que con otro nombre. Bueno, me despido hasta el miércoles (mañana salgo de viaje). Un abrazo, Alex.

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    • Intento ser prudente con el asunto de los plagios, no me gusta emplear esa palabra salvo que exista sentencia judicial al respecto (aunque es verdad que existen plagios flagrantes no denunciados). Eso sí, el mundo de la música está plagado de “parecidos razonables” y, en este caso, el riff con el que comienza esta canción está presente casi en tantas canciones como el Bolero de Ravel (https://www.youtube.com/watch?v=Kdmn2YOo7Rs&feature=youtu.be). Saludos, Evavill.

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  3. Mucho le deben todos estos que has comentado al genuino y original John Lee Hooker.
    Uno que lo homenajeo sin ningún disimulo fue Johnny Rivers

    Por cierto tengo en mente una entrada sobre el genial bluesman y los Canned Heat.

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    • Que se lo pregunten a Led Zeppelin, qué sería de ellos sin los grandes del blues … Pues esa entrada seguro que me va a gustar mucho, lrotula, porque los Canned Heat son buenísimos y con John Lee Hooker de por medio aún mejor. Saludos.

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  4. Cuando escuché ya hace días este riff de guitarra de Greenbaum me sonó muy familiar y muy característico del rock, pero a la vez totalmente indefinido y que me recordaba a otras cosas. Pero pincho ahora en algunos de los enlaces y me he sorprendido…El tema de Canned Heat, “Fried Hockey Boogie“…¡¡pero si es clavado, joder!! Así que no creo que se pueda hablar de mucha originalidad.
    También el ritmo imprimido por el tema de Lee Hooker es muy semejante por no decir igual…
    Claro, pero ha sido al escuchar a ZZTop y su magnifico “La Grange” que he comprendido por qué me sonaba tanto. La banda tejana lo hace muy bien, le imprime una gran energía y desde luego ésa sí la había escuchado mucho. Claro que hablamos del 73 y Greenbaum publicó en el 69. En fin, interesantes curiosidades de los rudimentos del rock.

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